さがみはら中央区版 掲載号:2020年1月1日号 エリアトップへ

今の自分が一番強い

スポーツ

掲載号:2020年1月1日号

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 「緑区の橋本に住んでいた頃、通っていた幼児館が自然教室を行っていて。そこで初めてカヌーに乗ったんです」

 昨年10月に東京・葛西で行われたNHK杯国際カヌースラローム競技大会。男子カヤックシングルで4位に入り、東京五輪代表を決めた足立和也さん(29)は競技との出会いを振り返る。

 当初は遊びの延長で、小学校に通いながら園児と一緒にカヌーを楽しんだ。高学年からは全国少年少女カヌー大会に出場するようになり、6年生の時にスラローム部門で優勝する。その勢いで、初心者から日本代表クラスまで参加する「ジャパンカップ」に出場。結果は最下位だったが、さらに競技にのめり込んだ。

カヌーで生きていく

 年代別の日本代表に選出されるなど順調に成績を残し、カヌーの名門・駿河台大学に進学。3年の時、初めてワールドカップに出場するも世界の壁を痛感した。折しも競技を続けるか就職するかで悩んでいた時期。「このままでは終われない」、悔しさからカヌーへの情熱が再燃した。

 「大学は卒業してほしい」と願う両親を、「本気でやる、これで生きていく。自分で責任を取る」と説得。大学を中退し、山口県に住む日本代表時代の恩師・市場大樹コーチを頼った。

 山口県では市場コーチの家に居候し、アルバイトもしながら練習に明け暮れた。環境も変え、全てを投げ打って目指したのは2016年のリオ五輪。あと少しで届く、その実感もあった。しかし、代表選考を兼ねた15年のロンドン世界選手権。「普段とは全然違うプレッシャーにつぶされ、勝ちたいあまりバランスが崩れてしまった」

 結果を残せず大会後は頭が真っ白に。どうやって帰国したかも分らなかった。この先、どうしようか―、考えようと思っても頭が拒否した。

「でも、気づいたらカヌーに乗っているんです。どうやって向かったかも覚えていないのに」

 時間をかけて自分の心と向き合った結果、「世界で一番になりたい」思いは不変だった。「4年間は長いけど短い」、再びスイッチが入った。

 つらい時期を支えてくれた奥様と2016年に結婚。2年前には娘さんも生まれた。NHK杯には山口県から2人が観戦に訪れた。その最愛の家族の前で決めた五輪代表。奥さんは泣いたが自身に涙はなかったという。「確かに嬉しかったけど、泣くのはここじゃない。まだスタートラインに立っただけだから」

 カヌーは状況判断の早さなど経験が占める割合が大きい。年齢を重ね、さらなる高みを目指せると信じている。これまでの経験全てが支え。「4年前の自分より、今の自分の方が絶対に強い」。力強く言い切る。

 今夏の東京五輪。「カヌーはルールも簡単で、観ていて楽しい競技。ぜひ市民の皆さんも注目してほしい」と語る。さらに「その中から一人でもカヌーを始める人が出てくれたら何よりも嬉しい」と笑顔を見せた。

日本代表合宿の合間に取材に応じてくれた足立さん
日本代表合宿の合間に取材に応じてくれた足立さん

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